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Nuestro entorno urbano es uno de los principales responsables del cambio climático, ya que actualmente genera alrededor del 40% de las emisiones mundiales anuales. Como el mundo necesita 13.000 edificios al día para hacer frente a la continua demanda debida a la rápida urbanización y al crecimiento de la población, algunos de estos edificios también envejecen inevitablemente y necesitan ser sustituidos.

Cuando un edificio supera su vida útil y se enfrenta a la demolición, suele dejar tras de sí toneladas de residuos. Sólo en la Unión Europea, los residuos de construcción y demolición superan los 450 millones de toneladas anuales. Alrededor de tres cuartas partes de estos residuos acaban en vertederos. Naturalmente, los edificios más grandes, como los rascacielos, dejan una mayor masa de residuos.

Sin embargo, a medida que aumenta la concienciación sobre las cuestiones de sostenibilidad y muchas sociedades se esfuerzan por lograr una economía circular, surgen nuevas soluciones y enfoques para reciclar estos edificios.

Viejos rascacielos como fuente de materia prima

Como la mayoría de los edificios modernos, los rascacielos se componen de tres materias primas principales: Acero, vidrio y hormigón.

El acero, un material esencial para casi todo tipo de infraestructuras, es 100% reciclable. Una viga de acero utilizada en la construcción puede encontrar nuevas vidas en ferrocarriles, carrocerías de vehículos o cualquier otro lugar donde pueda necesitarse acero. De hecho, el acero es uno de los materiales que se reciclan con mayor eficacia en el mundo; sólo alrededor del uno por ciento del acero acaba en los vertederos.

Por otro lado, el vidrio de construcción (también reciclable al 100%) y el hormigón (reciclable hasta en un 60%) suelen acabar en los vertederos sin más uso.

Un caso de éxito: Reciclaje de un edificio de oficinas de 14 plantas en Ámsterdam

En Ámsterdam, cuando un edificio de 14 plantas conocido localmente como el «mechero» llegó al final de su vida útil como edificio productivo, Michel Baars, ingeniero medioambiental, se dio cuenta de que el rascacielos podía seguir viviendo de sí mismo pero en una nueva forma reconstruida.

El Sr. Baars, que dirige una empresa de demolición circular llamada New Horizon, se describe a sí mismo como un «minero urbano», lo que significa que extrae materias primas de infraestructuras y edificios desechados y les encuentra nuevos mercados y usos.

Michel Baars y su equipo desmontaron y empaquetaron partes del edificio de 14 plantas. Empezando por arriba, retiraron la fachada de cristal y lo enviaron todo para su reutilización.

Una vez que el equipo de New Horizon llegó al esqueleto del «mechero», se aplicó agua a alta presión y sierras de diamante para cortar columnas, suelos y un grueso pilar interior que atravesaba la espina dorsal del edificio. El New York Times alabó estos esfuerzos como «un raro ejemplo de materialización del pensamiento totalmente circular en el mundo real».

En noviembre de 2021, el gobierno de la ciudad de Ámsterdam, una de las punteras en innovación sostenible, anunció sus planes de construir una quinta parte de los nuevos proyectos de viviendas con materiales de construcción de base biodegradable a partir de 2025.

De la basura al tesoro para un futuro urbano más brillante

Un estudio de McKinsey sugiere que el diseño circular podría ahorrar a los fabricantes de la UE la friolera de 630.000 millones de dólares al año. No cabe duda de que un enfoque «de la cuna a la cuna» en nuestros edificios es una forma excelente de iniciar esta transformación.

Como demuestra la historia de un rascacielos reciclado en Ámsterdam, los edificios viejos no son residuos. Pueden adoptar nuevas formas, mientras que sus materias primas también pueden utilizarse para construir nuestras infraestructuras y las ciudades del mañana.

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